Le mot kharisma fut inventé par les Grecs et signifie « grâce, faveur ».

Max WEBER fut le premier auteur à utiliser le terme « charisme » dans son acceptation moderne, à savoir : disposer de qualités personnelles d’ascendant sur les autres. Pour cela, le sociologue allemand a analysé le rôle de leader dans une Organisation. Il a également étudié comment et pourquoi les personnes réagissent à des formes diverses d’autorité.

Weber pense que le monde des hommes est façonné par des valeurs et des intérêts qui gouvernent les actions des uns et des autres. Il souhaite éliminer l’ambiguïté, l’inefficacité et le népotisme (abus qu’une personne en place fait de son influence en faveur de sa famille, ses amis).